O Misterioso Helicoprion

Ilustración: Ray Troll

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De todos los fósiles intrigantes que han estado en manos de los paleontólogos, pocos lograron confundir a los investigadores durante tanto tiempo como los de un pez, antepasado de los tiburones, llamado Helicoprion.

Los fósiles mostraban una espiral de dientes, similar a una sierra circular, y sólo ahora se ha logrado darse cuenta de donde, en el cuerpo del animal, tal estructura encajaba, de acuerdo con un artículo publicado por Brian Switek, científico y autor del blog Laelaps.

El Helicoprion recibió su nombre en 1899, dado por el geólogo ruso Alexander Petrovich Karpinsky, al darse cuenta de que el fósil similar a la de un nautilus era en realidad una estructura perteneciente a un antepasado de los tiburones, que ha vivido el océano hay alrededor de 270 millones de años.

Sin embargo, faltaba saber dónde, en el animal, tal extraña estructura se situaría.

Karpinsky sugirió que la sierra dentada haría parte de la nariz del pescado (algo similar con el tiburón sierra), pero otros paleontólogos discreparon. El propio Karpinsky, posteriormente, pensó que en vez de situarse en la nariz, tal vez se localizara en la aleta caudal.

Las interpretaciones fueron varias, como se puede ver en la imagen de abajo:

Ilustración: Ray Troll

Como se puede observar, los investigadores no tenían ningún problema en darle alas a su imaginación y describir posibles hipótesis para la fisonomía del Helicoprion.

Durante más de un siglo, se ha especulado que el pescado podría tener las cuchillas en espiral en los más variados sitios de su cuerpo. Incluso después de llegar a un relativo consenso de que la espiral dentada pertenecía a una mandíbula, seguía siendo un poco extraño imaginar el formato de la misma y de su guarnición en la boca.

Sin un ejemplar muy bien conservado en el registro fósil, era imposible tener la certeza de algo.

sin Embargo, un estudio reciente, realizado en un fósil descubierto hace décadas, se hizo la última descubrimiento y permitió dibujar el Helicoprion tal y como hubiera sido en la vida.

El fósil desenterrado en 1950, contenía no sólo la espiral de dientes, como un poco de cartílago de la mandíbula superior. El paleontólogo Svend Erik Bendix-Almgreen describió este hallazgo, en 1966, lo que sugiere que la espiral de dientes pertenecía a una mandíbula inferior alargada.

El fósil estuvo guardado en el Museo de Historia Natural de Idaho durante décadas, hasta que haya sido recientemente objeto de un nuevo estudio, junto con otros fósiles de la misteriosa espiral también presentes en este museo.

gracias a la tecnología hoy disponible, en particular los instrumentos de la tomografía computerizada, los investigadores pudieron observar por primera vez la espiral de dientes por dentro.

Los resultados fueron brillantes y permitieron llegar de inmediato a dos conclusiones: el Helicoprion no tenía una mandíbula alargada, por lo que la espiral de dientes era una espiral y el pescado no era un tiburón, pero sí una quimera (parientes de los tiburones y las rayas).

Ilustración: Ray Troll

También sorprendente fue darse cuenta de que el Helicoprion no tenía dientes en la mandíbula superior, por lo que la espiral de dientes representaba en realidad en todo el su “armas” para alimentarse.

Como es que la evolución llevó a surgir un animal con esta estructura dental tan peculiar – y singular en el mundo animal – sigue siendo un misterio.

Más información (en inglés): Buzzsaw Jaw Helicoprion Was a Freaky Ratfish – Laelaps

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