La Influencia de los Animales en la Salud de los Dueños

Los estudios sobre la relación Hombre-animal sólo fueron reconocidos en el medio académico estadounidense alrededor de 1970/80, cuando se crearon las sociedades científicas que se realizaron las primeras conferencias y donde se publicaron los primeros artículos a abordar temáticas, como por ejemplo, “Los animales y los niños”, “Los animales y la Salud”, entre otros.

Desde entonces que existe un creciente interés en el mundo científico en el estudio del vínculo existente entre humanos y animales, debido en gran parte al elevado número de personas con los animales domésticos. Sólo en estados UNIDOS existen más de 68 millones de perros y 75 millones de gatos, siendo gastado anualmente en promedio alrededor de 30 billones de dólares con los animales de compañía.

Pero que el vínculo existente es este? Qué relación es la que se establece entre los “dueños y mascotas?

Los “dueños” de las mascotas nos consideran miembros de la familia y yo me atrevo a considerar la relación que se establece entre ellos una relación dinámica que beneficia a ambos, dependiendo de comportamientos fundamentales, tanto para el bienestar como para la propia salud, y que incluye interacciones a nivel físico, emocional y psicológico – no basta con ser “dueño” – es necesario pasear, jugar, convivir, tratar, acarinhar.

Y que beneficios nos pueden dar a los animales? Creo que primero que todo, la donación de su compañía, y, como en todas las relaciones, los beneficios sólo existen si hay afecto. Y cómo se establecen estas relaciones? Las emociones de los animales son crudas, sin filtro y sin control. Su alegría es la más pura y la más contagiosa de todas y su sufrimiento más profundo y devastador. Formamos relaciones cercanas con nuestros animales de compañía, no sólo debido a nuestras propias necesidades emocionales, sino también por el reconocimiento de las necesidades de ellos.

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Si podemos observar interacciones entre las personas y sus perros, por ejemplo, podemos observar detalles minuciosos y sutiles de comunicación que se producen a través de la voz y del movimiento, reveladoras de una fuerte unión social recíproca y claramente basada en el respeto y el sentimiento mutuo. Ambos seres, humano y canino, comparten una conexión emocional duradera que va mucho más allá del simple entrenamiento.

Y entonces, ¿habrá alguna influencia de los animales de compañía en la salud de los dueños?

Esta ha sido la preocupación de los investigadores, encontrar los mecanismos que explican los beneficios de los animales a los humanos. La mayoría hace hincapié en los atributos integrantes o intrínsecos de los animales, que los utiliza para promover cambios en la autoestima y la conducta de las personas.

Numerosas investigaciones han sido llevadas a cabo y una de ellas se refiere a la influencia de las mascotas en la presión arterial de los dueños. Plantea la hipótesis de que los animales domésticos influirían en la nuestra presión arterial, se han hecho algunos estudios. Uno de los cuales, los sujetos eran mujeres y la tarea que tendrían que desempeñar consistía en realizar una serie de cálculos aritméticos en cuatro condiciones diferentes: sola, en presencia de la mejor amiga, en presencia del cónyuge y en presencia de su perro o gato. Los resultados fueron que al contrario de lo que se esperaba, la presión arterial fluctuó entre los 120/80 la 155/100, cuando acompañados por su cónyuge, mientras que en presencia de tu perro/gato, la presión arterial se mantuvo casi normal, entre los 125/83.

Pensó que la explicación para estos resultados fuera por el hecho de que los animales sean vistos sólo como entretenimiento, y el estrés era eliminado porque los participantes desistiam de la tarea. Pero no. No sólo los participantes no desistiam de la tarea, como su rendimiento era mejor y más rápido cuando los animales estaban presentes, que cuando estaban presentes los cónyuges. La explicación para estos resultados parece residir en el hecho de que los participantes sepan que no existía ningún tipo de juicio por parte de sus animales de compañía, al contrario de lo que ocurría con su mejor amigo y cónyuge.

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El hecho de que haya juicio por parte de la mejor amiga y cónyuge, crea una situación de tensión, lo que lleva a un aumento de la presión arterial. Con nuestros animales de compañía no sucede. Sabemos que les gusta a los dueños de cualquier manera, sepa él o no hacer cálculos aritméticos.

Pero, no será que es el hecho de las personas que tienen mascotas son la partida más saludables de los que no tienen?

Para poner esa hipótesis de lado, se recurrió a las personas que tienen probablemente la profesión más estresante: los corredores de la Bolsa de Valores. La mitad de estos participantes no tenían mascota, mientras que la otra mitad ha adoptado un animal. Lo que era común a todos ellos era el hecho de vivir solos, tener altos niveles de presión arterial. Se ha añadido un factor, medicamento que disminuye los niveles de presión arterial (pero no cuando existe un alto grado de estrés). La mitad había adoptado una mascota y tomaba el medicamento, y la otra mitad sólo era medicada.

Los resultados, tal y como se esperaba, fue la reducción de la presión arterial por parte del medicamento en todos los participantes, sin embargo, cuando estos estaban bajo estrés, los individuos que han adoptado las mascotas tuvieron aumentos de la presión arterial que fueron menos de la mitad de los aumentos de sus homólogos sin mascotas. Estos resultados muestran la evidencia para el papel de los animales de compañía en la prestación de apoyo social.

Pero además de los beneficios anteriormente mencionados, los animales domésticos también pueden ser catalizadores sociales y pueden ayudar a los niños autistas y socialmente introvertidas (aumento de comportamientos pro-sociales). El término “terapia animal” fue creado por Boris Levinson y este psicólogo infantil estadounidense descubrió que muchos niños que eran introvertidas y poco comunicativas, se hacían más extrovertidas y interactúan positivamente si su perro Jingles, se unió a ellos en las sesiones de terapia.

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Podemos, sin embargo, señalar algunos puntos menos positivos de las relaciones humano-animal. En la mayoría de las grandes ciudades, las personas tienden a estar más solos, afogadas en el trabajo y a veces, muchas viven sólo con el animal, creando con esto una conexión muy fuerte, pudiendo muchas veces, dependiendo de la forma como se establece la relación o del comportamiento del dueño, dar lugar a comportamientos de ansiedad – “ansiedad de separación”, en el que el dueño está ansioso al salir de casa, por estar preocupado con el animal; una preocupación constante y desmedida sobre cómo estará el animal.

En personas con dificultad en establecer relaciones con otros, muchas veces vienen en un animal de una forma más sencilla de establecer un vínculo, lo que puede reforzar conductas de aislamiento. En conclusión, a pesar de estas últimas implicaciones, la verdad es que podemos afirmar, de acuerdo con numerosos estudios, que los animales parecen tener un impacto positivo en la presión arterial de los dueños, así como en la salud en general, como también pueden ser catalizadores de comportamientos pro-sociales.

Este artículo fue publicado en la Revista el Mundo de los Animales nº 17