Los Dinosaurios Hibernavam?

Leaellynasaura amicagraphica
Créditos: Walking With Dinosaurs / BBC

Una de esas cuestiones que nos surgen en el momento en que nuestro cerebro decide reflexionar sobre los asuntos más importantes de nuestro lugar en el Universo — de la madrugada, cuando sólo queremos desactivar para poder dormir.

Será que los dinosaurios hibernavam? Cómo sobrevivían al Invierno con bajas temperaturas? O no tenían bajas temperaturas?

Otras personas, en estas ocasiones, cuestionan si los pingüinos tienen rodillas (sí, tienen).

Para tratar de responder a nuestra pregunta acerca de los dinosaurios, recordando que estamos hablando de animales que vivieron hace decenas de millones de años atrás (y de los cuales sólo tenemos que, esencialmente, fósiles), hay dos cuestiones que tenemos que tratar de responder en primer lugar.

La primera, es si los dinosaurios tenían el llamado de la sangre caliente o sangre fría. Como pudimos ver en este artículo, por definición, sólo los animales de sangre caliente pueden hibernar. Reptiles, anfibios e insectos tienen estados de latencia similares, pero no son la misma cosa.

La segunda, es si los dinosaurios tenían necesidad de ello. Existieron dinosaurios a vivir en las regiones polares? La idea que tenemos de ellos, a través de los grabados e ilustraciones científicas, incluye paisajes muy calientes y llenas de sol.

Los continentes y las temperaturas en el “el tiempo de los dinosaurios” eran muy diferentes de nuestro mundo actual, por lo tanto, tenemos que retroceder en el tiempo y darse cuenta de cómo era el mundo en ese momento, tanto en la distribución de los continentes, como en el clima.

Vamos, entonces, a buscar respuestas.

Sangue quente o sangue frio?

Regula pethes
Créditos: Julius T. Csotonyi / Royal Tyrrell Museum, Drumheller, Alberta

Una buena pregunta, de hecho, tan buena que ningún otro asunto en el campo de la paleontología fue objeto de impugnación tan encendida (el origen de las aves es capaz de rivalizar, pero da para percibir el sentido).

Antes de avanzar, una breve revisión de lo que significa esto de tener la sangre caliente o sangre fría:

  • los Animales de sangre caliente o animales endotérmicos a lo largo, son los animales que logran mantener y regular la temperatura de su cuerpo, lo que sucede con los mamíferos (incluyendo el ser humano) y las aves;
  • Animales de sangre fría o animales ectotérmicos, no pueden regular la temperatura, por lo que necesitan de fuentes de calor en el ambiente, para calentarse. En este grupo se incluyen los reptiles, los anfibios, los peces y los invertebrados.

Un animal de sangre caliente consigue mantenerse caliente en un clima frío, mientras que un animal de sangre fría, siempre necesitará de una fuente externa de calor — como un baño de sol. La contrapartida es que el animal de sangre caliente necesita consumir más alimento para conseguir mantener esa temperatura.

Como no hay dinosaurios vivos en la actualidad, es difícil compararlos con cualquier otro tipo de animales para tratar de comprender cómo sus cuerpos funcionaban.

Sabemos que los dinosaurios evolucionaron a partir de animales que no eran capaces de generar su propio calor, como los cocodrilos. Pero también sabemos que dejaron como descendientes de las aves, que tienen la sangre caliente. Para que lado de la balanza tienden los dinosaurios?

en este momento Hay cinco principales hipótesis en discusión en la comunidad científica:

  1. Los dinosaurios tenían sangre caliente, como las aves.
  2. Los dinosaurios poseían un tipo de nutrientes entre la sangre caliente y de sangre fría (tanto regulavam su temperatura, como dependían de fuentes de calor en el ambiente para hacerlo).
  3. Sabemos demasiado poco acerca de los dinosaurios para avanzar siquiera con una oportunidad.
  4. Los dinosaurios tenían sangre fría, pero se podía regular la temperatura creciendo en grandes dimensiones. Los dinosaurios más pequeños eran los típicos animales de sangre fría, tal vez con un metabolismo más acelerado que los mayores.
  5. Todos los dinosaurios tenían sangre fría, como los cocodrilos y otros reptiles.

En resumen, este es un tema abierto, controvertido, que aún dará origen a mucho estudio y discusión científica en los próximos años. No será por aquí que podremos responder a preguntas sobre la hibernación y/o regulación de la temperatura de los dinosaurios.

Existieron dinosaurios polares?

los Dinosaurios polares
Créditos: Peter Trusler

Vamos a tratar entonces darse cuenta de si el frío era un problema que los dinosaurios habrían de enfrentar.

Los dinosaurios aparecieron hace unos 231 millones de años, durante el período Triásico, y vendrían a ser extinguidos hace 66 millones de años, al final del período Cretácico.

Cuando los dinosaurios aparecieron, nuestro planeta sólo tenía un continente, o el supercontinente llamado Pangea.

La Pangea se formó hace unos 300 millones de años y que vendría a dividir-se hace alrededor de 200 millones de años en dos supercontinentes: Laurasia al norte y Gondwana al sur. Como una imagen vale más que mil palabras, a ver en los siguientes mapas de las divisiones continentales desde la Pangea hasta el tiempo presente:

Créditos: Kious, Jacquelyne; Labrar, Robert I.; Kiger, Martha, Russell, Jane

Los cuatro primeros mapas cubren la época en que los dinosaurios se insertan (Era Mesozoica). A diferencia de la actual distribución de los continentes, la mayor parte de la Pangea (primer mapa) se encontraba en el hemisferio sur, algo que se siguió a comprobar cuando se dividió en Laurasia y Gondwana (según el mapa).

Tanto en la Antártida como América del Sur, África, Australia, Arabia y la India formaba parte de Gondwana, que albergó la mayor parte de la fauna y la flora de aquel tiempo.

Las temperaturas que se hacían sentir durante el Mismo eran considerablemente más cálidas que las actuales, lo que va de encuentro a los paisajes sol que vemos en las ilustraciones científicas.

Pero pequeño grupo de dinosaurios, en el sur de Gondwana, no habría tenido la misma suerte.

lo Sabemos gracias al descubrimiento, en 1980, de más de 5 mil huesos de dinosaurios y otros animales en la costa de Victoria, en el sureste de Australia, que datan de hace más de 104 millones de años.

Al sur de Gondwana, las áreas de tierra que iban a convertir en Australia y Nueva Zelanda estaban fundidas con la Antártida. Toda la región del sudeste de Australia estaba inserta en el Círculo Polar Antártico. Hay 104 millones de años, cuando los dinosaurios poblaban la región, Australia estaba empezando a separarse de la Antártida.

aquí tienes un mapa de la “la antigua Australia”, en comparación con la Australia actual, así como la ubicación de los dinosaurios encontrados (llamada “Dinosaur Cove” o “Cala de los Dinosaurios” en español):

Australia hay 104 millones de años estaba junto a la Antártida, con el sudeste inserta en el Círculo Polar. Actualmente se encuentra lejos de la Antártida y más cerca de la línea del Ecuador.
Créditos: USGS

Como se puede comprobar en este mapa, estos dinosaurios vivían bien en el interior del Círculo Polar Antártico. Por este motivo son llamados dinosaurios polares.

El clima polar no era tan helado como el actual. El polo no era dominado por la nieve y el hielo, pero sí por los bosques de aspecto similar a las actuales bosques de Nueva Zelanda, con predominio de coníferas y helechos arborescentes. Posiblemente eran menos cerradas y las copas de los árboles altos alongavam, para lograr tomar el sol bajo de Verano.

La temperatura media en esta región sería de cero grados centígrados con bajas de hasta ocho grados negativos (según el paleoclimatólogo Robert T. Gregory) o de diez grados centígrados (según sus compañeros Judith Totman Parrish y Robert Spicer, utilizando otros métodos de evaluación).

a Pesar de las temperaturas polares no son tan agrestes en comparación con las actuales, eran las más extremas del planeta en ese momento. Además, la región estaba sujeta a los periodos continuos de luz y/o la oscuridad que son comunes en las regiones polares. Las noches de Invierno duran entre seis semanas y cuatro meses y medio.

Por este motivo, toda la fauna y flora de esta región, incluyendo a los dinosaurios, eran obligados a encontrar formas de explorar las 24 horas de sol de Verano y sobrevivir a la oscuridad y al frío permanentes de Invierno. Y aquí llegamos al propósito de nuestro artículo.

Los dinosaurios hibernavam? Cómo sobrevivían?

Leaellynasaura amicagraphica
Créditos: Masato Hattori

Tenemos entonces un escenario muy diferente al que estamos acostumbrados a relacionar con los dinosaurios. Por lo menos para este grupo de dinosaurios polares. Un suelo helado, largos períodos de oscuridad y poco alimento disponible — las plantas, la base de casi todas las cadenas alimenticias, son sustancialmente reducidas durante el Invierno.

Cómo sobrevivían los dinosaurios en este entorno agreste? Hibernavam? Y si no hibernavam, qué estrategias utilizaban para resistir el Invierno?

Si nos fijamos en el ejemplo de las aves actuales, la migración es la estrategia que más utilizan para escapar a las temperaturas frías. En el caso de estos dinosaurios, la migración sería un proceso complicado: el camino hacia el norte estaba bloqueado por un gigante mar interior y los dinosaurios habrían de desviar cientos de kilómetros hacia el oeste sólo para evitarlo.

Incluso suponiendo que habrían de todo este trabajo, la recompensa sería escasa: un máximo de una hora de sol al día.

Si en vez de las aves buscar en los reptiles actuales, sabemos que utilizan una especie de hibernación llamada brumação.

Pero los ejemplos polares son escasos y esto es una manera de decir: no existe ningún reptil a vivir en la Antártida y en el Ártico, sólo una especie, que no está dentro del círculo polar.

Si la comparación con los animales actuales no nos sirve de mucho, nos tenemos que limitar a la información que se puede retirar de los hallazgos fósiles.

Y aquí llegamos a uno de los dinosaurios polares más famosos, el “un niño” Leaellynasaura.

el Molde del cráneo de Leaellynasaura amicagraphica donde se puede ver la órbita ocular (naranja), el cerebro (rojo) y el lobo óptico (verde)
Créditos: Australian Museum

En la ensenada de australia donde fueron encontrados los dinosaurios polares, fue desenterrado un cráneo excepcionalmente bien conservado de Leaellynasaura. El cráneo reveló que estos dinosaurios ornitópodos, de la altura de un pavo, tenían órbitas de los ojos desproporcionadamente grandes y también protuberancias en la nuca, que podrían haber servido para dar cabida lóbulos ópticos más grandes.

La explicación más lógica para los grandes ojos Leaellynasaura es que estos estarían adaptados para la visión nocturna, lo que permitiría a este dinosaurio mantener activo y buscar alimento durante los largos meses de oscuridad.

El aspecto controvertido de esta hipótesis es que, a confirmar-si, significa que los dinosaurios polares no necesitaban de hibernación y se mantenían activos durante todo el año, incluido el Invierno.

En 2011, Holly Woodward, estudiante de posgrado de la Montana State University, publicó un estudio en la revista científica PLOS One con sus descubrimientos acerca de la fisiología de los dinosaurios polares se encuentran en Australia, que han confirmado esta hipótesis.

En el estudio, Woodward y sus colegas descubrieron que la fisiología de estos dinosaurios, resultó ser similar a la de todos los otros dinosaurios que habitaban regiones más calientes. No se ha encontrado ninguna evidencia de hibernación.

Tal vez estos dinosaurios estuvieran ya adaptados a partir de sus antepasados a sobrevivir a todo tipo de condiciones. Tal vez tuvieran algún tipo de aislamiento a cubrirlos, pero no se puede decir. Todo lo que podemos decir es que su fisiología era básicamente la misma que la de cualquier otro dinosaurio.
— Holly Woodward en declaraciones a FoxNews

los Dinosaurios polares
Créditos: Cheryl Carlin

entonces Podemos concluir que, a la luz del conocimiento actual, los dinosaurios no hibernavam, a pesar de que residir en regiones polares.

Cómo sobrevivían los Inviernos, que adaptaciones tendrían para el efecto, si podían o no regular la temperatura de su propio cuerpo… son cuestiones a que el registro fósil y la ciencia que lo estudia aún no ha sido capaz de responder.

Cuando hablamos de animales pre-históricos, siempre hay más preguntas que respuestas. Pero son esas preguntan que llevan el conocimiento científico adelante.

Como hemos dicho al inicio del artículo, los dinosaurios son animales que vivieron hace decenas / cientos de millones de años, no hemos visto ninguno, todo lo que tenemos de ellos son restos fósiles. Siempre habrá esa barrera que nos impide saber con exactitud cómo eran los dinosaurios, y que nos da rienda suelta a la imaginación.

que no hay dudas, es que estamos hablando de un grupo de animales muy acertado. No sólo reinaron en el planeta durante 165 millones de años, el ser humano moderno está aquí hace apenas 0,2 millones), como estaban adaptados a vivir en una serie de climas y condiciones sorprendentes.

Lectura adicional:

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