Porque Eran Gigantes los Insectos prehistóricos

Libélula pre-histórica
Ilustración: Ned M. Seidler, National Geographic

Diablo del tamaño de las gaviotas dominaron los cielos hace 300 millones de años atrás.

En el período Carbonífero – que precedió al período Triásico, donde surgieron los primeros dinosaurios – insectos de dimensiones muy superiores as actuales eran abundantes en la Tierra, y ha sido durante mucho tiempo un misterio el motivo por el cual antiguamente los animales eran más grandes que el día de hoy.

Las teorías comúnmente aceptadas identificaban el considerable aumento del oxígeno en la atmósfera, como la causa de la enormidad de los animales pre-históricos, pero un nuevo estudio sugiere que tener demasiado de algo bueno puede convertirse en malo: los insectos del período Carbonífero tuvieron que crecer más para evitar el envenenamiento de oxígeno.

“Nosotros creemos que no se trató sólo del oxígeno a afectar a los individuos adultos, pero que su mayor efecto sería el mismo en las larvas”, dijo el co-autor del estudio de Wilco Verbek, la Plymouth University, estados UNIDOS, citado por la National Geographic, agregando que “analizar la perspectiva de las larvas, nos puede llevar a un mejor entendimiento sobre el porqué de estos animales han existido, y tal vez porque dejaron de existir”.

Los fósiles muestran que las del diablo gigantes y las cucarachas de tamaño también superior, fueron comunes en el período Carbonífero, hace unos 359 a 299 millones de años atrás.

Este fue el período en que los bosques conocieron su mayor desarrollo, lo que llevó a un aumento del oxígeno atmosférico en cerca de un 50% superior a los niveles que eran habituales.

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Oxigénio tiene Pero

Pensaba que este aumento de oxígeno permitía que los individuos adultos crecieran mucho más de lo normal, explicando así la dimensión de algunos de estos insectos.

Pero Verbek y el colega David Bilton, decidieron centrarse primero en como el oxígeno podría afectar a las larvas y los adultos. Las larvas de las libélulas habitaban el agua antes de convertirse en animales adultos terrestres. El agua también poseía un aumento sustancial de oxígeno disuelto, debido al aumento de este en la atmósfera.

Los resultados han demostrado que las larvas eran más sensibles a estas altas cantidades de oxígeno que los adultos. Esto se explica, probablemente, por el hecho de que las larvas absorben el oxígeno directamente a través de la piel, no pudiendo controlar la cantidad de gas que tomaban, a diferencia de los adultos que podían abrir o cerrar las válvulas en sus cuerpos.

La forma en que las larvas se encontraron de evitar este problema y no ser envenenadas por el oxígeno en exceso, fue a crecer más de lo normal. Así, el “el área de la superficie disminuye en relación al volumen”, explicó Verbek.

a Pesar del oxígeno que ser absolutamente vital, cuando en largas cantidades se convierte en veneno. En nosotros, los humanos, el exceso de oxígeno provoca daños celulares y por lo tanto problemas de visión, dificultad para respirar, náuseas y convulsiones.

Oxígeno a Menos

Este nuevo estudio también puede explicar por qué los insectos gigantes no desaparecieron inmediatamente después de los niveles de oxígeno desaparecer, pero teniendo gradualmente sido superados por la evolución de otros animales.

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“los Niveles más bajos de oxígeno no son de inmediato fatales, pero probablemente disminuyen el rendimiento de estos insectos a lo largo del tiempo (…) esta actuación reducida, finalmente, hizo posible que otras especies ganar ventaja sobre estos insectos gigantes” concluyó Verbek.

Más información (en inglés):