Cuando el Descubrimiento de Nuevas Especies es un Problema

Tritón-la-california (Taricha torosa)
Fotografía: Connor Long / via Wikimedia Commons

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El descubrimiento de una nueva especie puede ser un momento decisivo en la carrera de un biólogo, pero existe el reverso de la medalla: la divulgación de estos descubrimientos se expone animales raros y vulnerables, al lado oscuro del comercio de animales, con consecuencias que pasan muchas veces por la extinción de especies.

entonces, Llegamos a un dilema: ¿deben los biólogos divulgar sus descubrimientos de nuevos animales? O deben esconderse del mundo y así proteger a los animales en cuestión?

En 1999, el herpetologista Bryan Estuardo, a trabajar en el norte de Laos, se cruzó con un tritón visualmente atractivo y que nunca había visto antes. El animal tenía una apariencia prehistórica como los fósiles vivos, con la piel gruesa y arrugada, así como manchas amarillas en toda la vuelta.

vio en un envase de alcohol que un colega había comprado en una boda de una parte remota del país – el veneno de la piel del tritón estaba siendo utilizado para hacer una bebida con propiedades medicinales especiales, básicamente para brindar por los novios.

Stuart fue entonces en busca de ese animal en un entorno salvaje y tres años después, publicó un artículo en el Journal of Herpetology, al anunciar el descubrimiento de una nueva especie de tritón, Laotriton laoensis.

“Cuando ve a uno de estos animales en la naturaleza y en su mano por primera vez y reconoce que es absolutamente única, es como si acabara de descubrir un tesoro”, dijo Stuart, citado por la BBC.

Pero su alegría por el descubrimiento se ha convertido en un terror, cuando se enteró de que, al facilitar el descubrimiento de la nueva especie, atrajo la atención de los contrabandistas de anfibios en todo el mundo. En varias páginas de Internet en Alemania, Japón y otros países, comenzaron a aparecer fotografías de ejemplares de este nuevo tritón, listos para ser comprados.

El artículo de Stuart fue incluso utilizado como mapa para ubicar los animales y surgió una red de tráfico entre Laos y el Oeste.

“La mentalidad de estos contrabandistas es ir al lugar, conseguir el mayor número de animales que pueden, lo más rápido que puedan y ganar el máximo de dinero posible”, explicó Stuart. “Lo peor es que estos contrabandistas negociaron con los habitantes locales y los pusieron a ellos a capturar a los animales”. Los habitantes recibían menos de $1 (alrededor de 0,75€) por cada tritón y los traficantes vendían en más de 200 dólares (unos 150€) a los coleccionistas.

si se Trata de un tritón que sólo existe en Laos y que sólo se encuentra en pequeñas zonas del norte del país, la población de estos animales ha disminuido considerablemente. En 2008, seis años después de la publicación del descubrimiento por parte de Stuart, un biólogo de la National University of Laos, Somphouthone Phimmachak, se ha comprobado que el tritón estaba muy cerca de ser extinto. Su trabajo ha hecho que esta especie garantizara protección oficial por parte de las autoridades, siendo ilegal su comercialización.

La divulgación de nuevos animales puede llevar a la extinción

Esta no fue la primera vez que una especie casi se extinguió después de haber sido divulgada: “Una tortuga nativa de la pequeña isla de Roti, en Indonesia, fue perseguida y cazada de una forma tan feroz que, hoy, está prácticamente extinta en la naturaleza”, dijo Stuart. Un raro gecko del sudeste de China ha sido completamente eliminado de su hábitat natural por los contrabandistas, que podían venderlas a precios de $2.000 (unos 1.500€) cada uno.

Jason Lee Brown, herpetologista que estudia las ranas venenosas en el Perú desde el año 2003, se describen tres incidentes separados donde los descubrimientos pusieron sus especies bajo amenaza.

En 2006, publicó una imagen de una nueva especie de rana venenosa, la Ranitomeya benedicta, en Internet. Casi de inmediato, apareció en las ferias europeas y norteamericanas. Dos años después, sucedió de nuevo cuando se publicó la descripción de una segunda nueva especie, así como el redescubrimiento de una tercera especie que se creía estar extinta.

En 2010, Brown volvió a la zona de Perú, donde se había descubierto la primera especie y descubrió que los habitantes locales, estaban a cortar las copas de los árboles donde aquellas ranas que vivían. “Casi abandoné mi trabajo”, dijo Brown.

Cuanto más raro es un animal, más atractivo se vuelve

De acuerdo con varios de los conservacionistas, el estatus de especie en peligro de extinción, originalmente creado para proteger a las especies en riesgo de desaparecer, ha creado nuevos problemas. Chris Shepherd, de la Traffic, una organización que supervisa el comercio de animales silvestres, cree que la “etiqueta” de especie rara aumenta el precio ofrecido por estos animales en el mercado negro.

Él la visita regularmente ferias de venta de animales salvajes en Yakarta y Bangkok, donde se ve que los comerciantes anuncian el hecho — de forma maliciosa — de que aquellos animales que están en peligro de extinción y su venta es ilegal, obteniendo con ello mayor interés (el fruto prohibido,…) y un valor más alto por cada ejemplar.

La Traffic está trabajando con las autoridades locales para tratar de combatir el comercio ilegal de animales. Pero por desgracia, es un asunto de baja prioridad en las agendas políticas de los países como Laos, Indonesia, Tailandia o Perú.

Jason Lee Brown cree que la responsabilidad es de los países desarrollados que se alimentan de este mercado, y no de los países en desarrollo, donde estos animales son procedentes, que ya tienen demasiados problemas con los que lidiar y no disponen de infraestructuras capaces.

Los cazadores en el Perú, cuya mayoría vive con $1,25 (alrededor de 0,94€) por día, son capaces de hasta $2 (alrededor de 1,50€) por cada rana. Los coleccionistas en Europa y en los estados UNIDOS van a pagar hasta $1.000 (unos 757€) por cada par, haciendo de este contrabando un negocio muy lucrativo.

Soluciones?

En opinión de algunas personas, la única solución viable para acabar con el contrabando de animales y la consecuente disminución de los mismos, es la creación de estos animales en cautiverio.

Mark Pepper, que trabajó con Brown en los proyectos de conservación de las ranas en el Perú, tiene un negocio ético y legal de cría de ranas — aunque encuentre comerciantes ilegales a comercializar especies con las que nunca trabajó, pero bajo su nombre.

Él cree que a pesar del efecto que puede ser devastador, el contrabando de animales no es la principal amenaza para la supervivencia de las especies. Según Pepper, la gran amenaza, en particular, a los anfibios, reside en la destrucción de sus hábitats naturales.

Aún así, la causa-efecto de la divulgación del descubrimiento de nuevas especies de animales es clara y algunos científicos ya han optado por mantener sus descubrimientos lejos del conocimiento del público. El año pasado, el herpetologista Indraneil Das redescubrió un sapo que se pensaba en ser extinguido y, para proteger, ocultó su ubicación especifica.

De manera similar y después de la mala experiencia con el descubrimiento del tritón en Laos, Bryan Estuardo ha descubierto una nueva especie de serpiente venenosa y también ocultó su ubicación, a pesar de haberse sentido incómodo al actuar de esa forma. Stuart cree que los científicos necesitan compartir su conocimiento integral sobre las especies para poder cooperar y que el público necesita de conservar las especies y sus hábitats.

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