Humanos: A Extinguir Animales Desde 40.000 A. C.

En el sentido de las agujas de la parte superior izquierda: Genyornis; Diprotodon; Procoptodon; Thylacine; Nombre; Magalania
Créditos: Science Magazine

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Es del conocimiento general que los seres humanos fueron responsables por una serie de extinciones en los últimos siglos, como el tigre de tasmania (extinto en 1936, hablamos de él en este artículo y también en este aquí), el dodo (extinto en 1681), diferente (extinto en 1627), la quagga (extinta en 1883) o el dugong dugon de steller (extinto en 1768).

Retirando unos miles de años, también sabemos que los mamuts han sido cazados por las poblaciones humanas — aunque el clima también ha tenido su papel en la extinción de estos animales.

Pero el que un nuevo estudio sugiere, es que el ser humano ya tiene un historial mucho, mucho más antiguo de extinciones de animales. El Hombre habrá sido determinante en la extinción de la llamada megafauna australiana, animales pre-históricos de grandes dimensiones que llegaron a Australia hace más de 40 mil años.

Los vertebrados gigantes de Australia fueron desaparecidos de manera generalizada y este evento ha generado discusión en la comunidad científica, siendo señalada como la causa más probable de esta extinción, el cambio climático.

Sin embargo, los científicos han estudiado muestras de heces fosilizadas, desde hace más de 130 mil hasta hace 41 mil años atrás, con el objetivo de identificar la presencia de un determinado hongo, Sporormiella spp., que se desarrolla en el estiércol producido por los animales herbívoros.

Los científicos han descubierto que este hongo ha desaparecido virtualmente hace 41 mil años, la fecha aproximada de la llegada del Hombre a la región. Es cierto que también existieron cambios climáticos significativos, dos para ser exacto, pero ambas tuvieron lugar antes de la extinción de estos animales. En el momento de la extinción, el clima se presentaba estable.

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Los animales extintos fueron aparentemente perseguidos hasta la extinción por parte de las comunidades humanas que comenzaron a habitar la región que corresponde hoy a Australia. Esta extinción también llevó a que los bosques tropicales diesen lugar as sabanas y zonas desérticas que hoy existen en el país, pues la dinámica que estos grandes animales proporcionaban a los bosques dejó por supuesto de existir.

Que los animales eran estos?

La megafauna australiana que el Hombre aparentemente cazó hasta la extinción, hay más de 40 mil años atrás, estaba compuesta por leones marsupiales, canguros gigantes, entre otros animales fantásticos.

Diprotodonte

Ilustración: Peter Trusler

El diprotodonte (Diprotodon optatum) fue mayor marsupial que alguna vez vivió en nuestro planeta — llegaba a medir tres metros de longitud. Tiene hoy en día como parientes más cercanos el wombat y el koala. En términos de apariencia, se parecía a un rinoceronte sin cuerno.

Sthenurus

Créditos: Orin Optiglot

El Sthenurus era un canguro que llegaba a tener el doble del tamaño de los canguros actuales.

Genyornis

Ilustración: Peter Trusler

El Genyornis newtoni es una especie de ave de gran porte, no voladora como las avestruces, y con una dieta parecida a las actuales hienas. En Mayo de 2010, los arqueólogos han descubierto una pintura aborigen con cerca de 40 mil años de edad, que representa a dos de estas aves en detalle (más información).

León Marsupial

Créditos: Pedro Schouten

a Pesar del nombre, los leones marsupiales no eran parientes de los leones, pero sí de los diprotodontes (en la parte superior de esta lista), los cuales también se alimentaban. El león marsupial, nombre común dado a tres especies del género Nombre, es el mayor mamífero carnívoro que habitó en Australia y uno de los más grandes de todo el mundo, con más de metro y medio de longitud y entre 130 y 160 kilos de peso. A pesar de tener un gran poder físico, no era gran corredor, por lo que debería cazar a sus presas a través de emboscadas. Fueron los animales de la megafauna que más tiempo se resistieron a la llegada del hombre moderno. Desaparecieron hace unos 10 mil años.

Zygomaturus

Ilustración: WillemSvdMerwe

El Zygomaturus también era un marsupial gigante, con una dimensión y estructura relativamente similar al actual hipopótamo pigmeo. Se cree que era un animal por norma solitario.

Megalania

Ilustración: Peter Trusler

El megalania (Varano priscus) era el mayor depredador de su tiempo y tal vez el animal más grande de peçonhento que ha existido. Con más de siete metros de longitud y dos toneladas de peso, este pariente del dragón de komodo se alimentaba de grandes herbívoros como el diprotodonte (en la parte superior de esta lista). Sin embargo, los científicos tienen tan seguro de si el megalania sería el principal depredador de la época. Los fósiles son raros (en contraste con los de los leones marsupiales) y su distribución pequeña, mientras que los anteriores habitaban toda Australia.

Procoptodon

Ilustración: Peter Schouten

El Procoptodon fue el mayor canguro que alguna vez existió. También llamados de canguros gigantes de hocico corto, superaba los tres metros de altura y 230 kilos de peso. A pesar de haber sido perseguidos y cazados por los seres humanos hace unos 40 mil años, es posible que algunos hayan sobrevivido hasta hace cerca de 18 mil años, cuando desaparecieron definitivamente.

Palorchestes

Créditos: Pedro Schouten

El Palorchestes fue muy diferente de cualquiera de los animales que habitan el planeta hoy en día. Este marsupial gigante llegaba al tamaño de un caballo, con 2,5 metros de longitud y 200 kilos de peso, tenía grandes garras y una lengua larga como la de las jirafas.

gigante Koala

Créditos: A. C. Tatarinov / via Wikimedia Commons

El koala gigante (Phascolarctos stirtoni) fue, como su nombre lo indica, un koala mayor que el actual (que no es gigante, es un término algo exagerado, ya que era alrededor de un tercio más grande y pesaba cerca del doble). Su aspecto era muy similar a los nuestros koalas contemporáneos. Su masa corporal, por definición, no lo permite clasificar como megafauna, pero fue un animal que vivió en la misma época, en el mismo continente que conoció el mismo destino, por lo que vale la referencia.

Zaglossus hacketti

El Reproducción hacketti puede ser descrito simplemente como un animal del tamaño de una oveja, lo que lo convierte desde entonces en el mayor mamífero trozo de mamíferos que ponen huevos), o sea, equidnas y ornitorrincos) que ha existido. Medía cerca de un metro de largo y medio metro de altura y pesaba cerca de 30 kilos. La lengua mediria unos 54 cm — el promedio de longitud de la nuestra lengua es de 7 centímetros. Varios de los fósiles encontrados contiene grabados y marcas de quemaduras, lo que sugiere la caza humana.

Simosthenurus

El Simosthenurus era otro gran macrópode (familia, que incluye canguros, wallabis, canguros-arbóreos, entre otros animales). Alcanzaba a alrededor de 120 kilos de peso.

Protemnodon

Similar a los actuales wallabis, pero bastante más grande, el Protemnodon habitó en Australia, Tasmania y Papúa Nueva Guinea.

Más información (en inglés):