La Historia del Gato Doméstico

original de la Foto: Wikimedia Commons

¿Cuál es el origen de nuestros peludinhos ronronantes? La historia del gato doméstico tiene dispara, en particular en los últimos años, los estudios que se inclinaron sobre el tema y nos han permitido conocer mejor el origen de estos pequeños felinos, así como su historia desde los primeros pasos junto a los seres humanos hasta el dominio (a propósito de sin comillas) de nuestras casas.

Una de las primeras preguntas que nos surgen cuando pensamos en la domesticación del gato es: ¿por qué motivo los domesticamos? al parecer, los gatos son los únicos animales que domesticamos sin tener una razón explícita para hacerlo.

Si determinemos la historia de nuestra civilización, vemos que el ser humano domesticou varios animales para ellos lograr beneficios esenciales para su supervivencia, ya fuera a través del trabajo, de la carne, de la leche o la lana.

Y lo hizo con animales que, en modo salvaje, ya vivían en grupos con jerarquías bien definidas, una estructura en la que el ser humano ha aprovechado para llamarse a sí mismo el estatus de individuo alfa y controlar estos grupos.

Ahora bien, los gatos no contribuyen a la supervivencia del ser humano de ninguna de esas formas y, con excepción de los leones, los felinos salvajes también no viven en grupos jerárquicos ni responden ante cualquier alfa – en realidad, los gatos no son propensos a obedecer o a seguir órdenes.

Como todo dueño de un gato sabe, nadie es dueño de un gato.
Ellen Perry Berkeley

Entonces, ¿cuál es nuestro interés inicial en domesticar a los gatos? Y será que realmente los domesticamos? Vamos a explorar cómo comenzó todo y darse cuenta de por qué motivo se formó esta larga, hermosa pero también lleno de baches, la historia entre los seres humanos y los gatos.

El origen de los gatos domésticos

el Gato salvaje (Felis silvestris lybica) | Fotografía: antony_j_jones

Anteriormente se creía que el origen de nuestros gatos sería africana, como una adaptación evolutiva del gato salvaje africano (Felis silvestris cafra) y que el pueblo egipcio habría sido el primero en domesticá de él. Sin embargo, y como vamos a ver a continuación, vestigios de la presencia de gatos en otras partes del globo y en fechas anteriores a los hallazgos egipcios (aproximadamente 4 mil años atrás) vinieron “reescribir la historia”.

En el año 1983, en Chipre, los arqueólogos encontraron una mandíbula de gato que data de hace 8 mil años atrás. Dadas las increíbles similitudes entre los esqueletos de los gatos domésticos y de los gatos salvajes, era difícil decir si los hallazgos arqueológicos se referían a uno o a otro.

Sin embargo, también es poco probable que alguien hubiera decidido llevar a los gatos salvajes de la isla, como refirió Desmond Morris, en su libro Catwatching: “un felino salvaje en estado de pánico, a bufar y a la altura sería el último compañero de viaje que la tripulación desearía tener a bordo”. Así, es plausible que estos gatos ya estaban de alguna manera domesticados y acostumbrados a la presencia humana.

Humano e gato sepultados há 9.500 anos | Imagem: “PRINCIPIOS de la DOMESTICACIÓN DEL GATO EN CHIPRE”, de J. D. VIGNE, J. GUILAINE, K. DEBUE, K. HAYE E P. GÉRARD, EM la CIENCIA, VOL.304; ABRIL de 2004

La prueba de domesticación más convincente sería descubierta en 2004, también en Chipre. Jean-Denis Vigne, del Museo Nacional de Historia Natural de París, y su equipo, desenterraron una tumba donde estaban sepultados, de lado a lado, un ser humano de sexo desconocido y un gato de aproximadamente 8 meses. Ambos cuerpos se encontraban enterrados en la misma dirección (oeste). Más sorprendente fue la datación de estos restos: 9.500 años, aún más antiguo que el descubrimiento de 1983.

Una vez que los gatos no son nativos de las islas del Mediterráneo y por lo tanto tuvieron que ser transportados en barco, así como el entierro de un ser humano y un gato de lado a lado en la misma tumba, proporcionaron indicios en ese momento las personas que ya tenían alguna relación especial y/o intencional con los gatos.

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En Junio de 2007, en un estudio basado en análisis genéticos y publicado en la revista Science, los autores del mismo afirmaron que los gatos domésticos, todos tuvieron origen de los gatos salvajes del Oriente Medio (Felis silvestris lybica), en un proceso que especulan tener comenzado hace 12 mil años atrás – casi 3 mil años antes de la datación del gato encontrado sepultado con el “dueño” en Chipre.

La fecha coincide con la expansión de las primeras sociedades agrícolas en el Creciente Fértil del Oriente Medio, lo que nos lleva a la (probable) motivo por el cual los seres humanos y los gatos se dio inicio a esta jornada juntos.

Los gatos hicieron invitados, y aceptamos

Imagem: Tutor Gatos

“Lo que creemos que sucedió fue que los gatos se domesticaron a sí mismos”, afirmó Carlos Driscoll, uno de los autores de este estudio, al Washington Post.

en Cuanto a los seres humanos eran principalmente cazadores, los perros eran los mejores compañeros posibles y así se dio origen a la domesticación del perro, mucho antes de la domesticación del gato. Cuando nos empezamos a fijar y a cultivar las tierras, se abrió una ventana de oportunidad para los gatos.

Con la producción agrícola comenzaron a surgir en ratones – que amenazaban con esa misma producción – y los gatos tendrán básicamente quedado fascinados con la cantidad de presas (ratones) que habían junto a esas criaturas gigantes de aspecto estaño (humanos). Por consiguiente, los seres humanos de la altura también habrán quedado encantados con la capacidad de eliminación de los ratones por parte de los felinos en miniatura.

Foto: Wikimedia Commons

Una relación simbiótica con todo para dar con el adecuado. Los gatos se hicieron invitados (he visto algún gato que pedir permiso?) y nosotros aceptamos de buena gana.

por supuesto, es de suponer que las personas habrán dado preferencia a los gatos más dóciles y sociables, buscando alejarse de sus casas y propiedades de aquellos que se revelaran más agresivos, dando así origen a creaciones selectivas de gatos cada vez más cariñosos.

sin Embargo, mientras que los restantes animales domésticos eran mantenidos en su totalidad por el ser humano, los gatos siguieron a tener que deshacerse solos para sobrevivir – en la caza de los ratones y en la búsqueda de restos de comida – motivo por el cual su independencia y apurado instinto de caza se mantiene prácticamente sin cambios hasta los días de hoy.

No es por casualidad que, por regla general, un gato en la calle, si parece conseguir clientes mejor que un perro en la misma situación (siendo evidentemente una situación indeseable para cualquier animal doméstico y que debe ser evitada a toda costa). Los perros fueron sometidos a una cría selectiva muy activa y son hoy muy diferentes a los de sus antepasados salvajes, mientras que el gato mantiene prácticamente intactas todas las características de los gatos salvajes, incluyendo una morfología casi indistinguible.

Una relación ambivalente

Excerto da obra de Edwin Longsden Largo “Los Dioses y a Sus Fabricantes” de 1898

La convivencia entre los seres humanos y los gatos no siempre fue pacífica. La personalidad independiente, la elegancia de los hábitos más nocturnos y solitarios de los gatos despoletaram sentimientos encontrados en las diversas culturas y épocas por las que han pasado.

La conquista de las naciones

Es bien conocida la admiración y fascinación del pueblo del antiguo Egipto los gatos. A pesar de no haber sido los primeros a “domesticar” los gatos, como anteriormente se pensaba, sin duda han tenido un papel histórico fundamental en la forma como los apreciamos y nos relacionamos con ellos, habiendo llegado a considerarlo un animal divino.

la Diosa Bastet, en exhibición en el Museo Británico

Mosaico da Deusa Bastet | Imagem: Historia Antigua Enciclopedia

La diosa egipcia Bastet era representada con la forma de un gato, a la cual se atribuyó una personalidad afable y fuerte. Varios templos fueron construidos en su honor y miles de gatos fueron momificados, una práctica reservada a las personas más importantes, como por ejemplo el propio Faraón. Los arqueólogos descubrieron un cementerio en Beni-Hassan, que contenía nada menos que 300 mil gatos momificados, lo que significa que el pueblo egipcio se hacía creación activa de gatos domésticos.

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Los egipcios puniam con la pena de muerte a cualquier persona que osara matar a un gato.

Para proteger sus preciosos felinos, impusieron también leyes que prohibían la exportación de los gatos para otros países. Sin embargo, esta prohibición sólo convirtió a los gatos aún más valiosos, lo que dio origen al traslado clandestino de las “rarezas” para otros países, donde eran vendidos por un precio elevado. El asunto era tenido como tan serio que fueron creadas “delegaciones gubernamentales” cuyo único propósito era el de encontrar los lugares en los que los gatos habían sido enviados clandestinamente y traerlos de vuelta hacia el interior de Egipto.

Los destinatarios eran los países bañados por el Mar Mediterráneo, que recibieron los gatos probablemente transportados en barcos fenicios.

En Persia, también comenzaron a ser venerados. Había la creencia de que quien matara a un gato negro, estaría a matar a un espíritu amigo, creado específicamente para hacer compañía al Hombre en su paso por la Tierra.

En Grecia, los gatos no han tenido la misma facilidad en ganar su espacio junto a las personas, ya que los griegos ya tenían su propio controlador de roedores: las comadrejas.

Mosaico de Pompeya, sepultado por la erupción del Vesubio en el 79 d. C. | Imagen: Ancient History Encyclopedia,

En la antigua Roma, los gatos han tenido un papel importante como animales cazadores y animales de compañía, a pesar de ser considerados como un símbolo de independencia que un animal de utilidad – una situación que se agravó después de que el Emperador Teodosio desterrar a los cultos paganos: la diosa Diana tenía la imagen de un gato y rituales ligados a la luna, algo que comenzó a no ser bien visto.

Aún así el Imperio Romano contribuyó para que los gatos de formar colonias en varias partes de Europa, ya que viajaban con ellos en los barcos, mientras que los romanos expandían su imperio.

“los Gatos en el Jardín” por Mao Yi, séc. XII | Imagen: Wikimedia Commons

En China, el gato era visto esencialmente como un animal de compañía para las mujeres. El brillo de los ojos de los gatos durante la noche pasó a ser interpretado como un poder especial para alejar a los demonios.

Xilografías del artista japonés Tachibana Morikuni, de 1720

En el Japón, el gato se fue introducido oficialmente en el año 999 d. C, ofrecido al emperador Ichijō como regalo de cumpleaños. El gato fue muy bien aceptada en la sociedad japonesa y los gatos tricolor pasaron a ser los favoritos, símbolos de la suerte y la prosperidad. Era prohibido por la ley meter un gato dentro de una jaula o venderlo.

El gato doméstico tendrá llegado a América a bordo de los barcos de Cristóbal Colón y otros exploradores, llegando más tarde (por la vuelta del siglo. XVII) a Australia a viajar junto a los colonizadores europeos.

La persecución religiosa

El estatuto que los gatos habían conquistado a las personas, ha cambiado drásticamente en la Europa Medieval.

sus hábitos nocturnos, su personalidad enigmática, ojos brillantes y caminar silencioso diferenciaban el gato de cualquier otro animal y, en una Europa dominada por la Iglesia Católica y atemorizada por la aparición de la peste negra (que se creía haber sido un castigo enviado por Dios) hicieron que las personas comenzaran a asociar a los gatos a los espíritus malignos, la brujería y cultos satánicos.

la Ilustración del siglo xviii. XVII uniendo a los gatos a las brujas

“La Poción de Amor”, pintura de Evelyn de Morgan en 1903, con una bruja y un gato negro

El Papa Gregorio IX en el siglo xiii. XIII, dio inicio a una persecución de los gatos que perduraría durante siglos. En una Bula Papal de 1233, condenó el gato negro como criatura diabólica, dando su bendición a la tortura y a la muerte de los felinos.

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Los Papas Inocencio VII (1339-1406) y VIII (1432-1492) continuaron fomentar activamente la persecución a los gatos y a educar a los inquisidores a quemar siempre los gatos vivos junto con las supuestas brujas, en las hogueras del Santo Oficio.

al parecer, la única cosa que puede salvar a un gato negro de la hoguera en ese momento, era poseer una mancha de pelo blanco, independientemente del tamaño o del lugar en el cuerpo en el que se encontraba. Era considerada una marca de los ángeles y una señal de que el gato, en particular, no debería ser sacrificado.

Acerca de este tiempo tormentosa, Desmond Morris escreveu:

Como los gatos eran considerados como malignos, todos los tipos de poderes miedo les han sido atribuidos por los escritores de la época. Decían que sus dientes son venenosos, su carne tóxica, su pelo, letal (podría causar asfixia si accidentalmente ingiere) y su aliento infecioso, la destrucción de los pulmones y provocando consumo (NR: uno de los nombres dados en aquel tiempo a la tuberculosis, debido a la abrupta pérdida de peso de los infectados).

“la paranoia” con los gatos fue tan lejos que ni las publicaciones supuestamente creíbles mejoraron la situación, más bien al contrario, como sigue describir Desmond Morris:

incluso en 1658, Edward Topsel, un trabajo serio de historia natural [escribió]: los familiares de las brujas aparecen generalmente en forma de gatos, lo que demuestra en como esta bestia es peligrosa para el cuerpo y el alma.

Irónicamente, la matanza de los gatos en los rituales cristianos parece haber contribuido ampliamente a la propagación de la peste negra, transportada por las ratas que se quedaron prácticamente sin enemigos naturales. La peste negra acabó por matar a unos 75 millones de personas, un tercio de toda la población de la época.

La persecución de los gatos, sólo ha tenido fin, durante el reinado de Luis XIV (1643-1715), Rey de Francia.

Un regreso triunfal

Winston Churchill acaricia Blackie, o gato oficial do navio, el HMS Prince of Wales | Fotografía: Wikimedia Commons

Los gatos vinieron a recuperar su reputación cuando comenzaron a acompañar a las tripulaciones de los buques, ayudando a mantener los alimentos de los marineros a salvo de los roedores.

Más tarde, debido a su pequeño tamaño, hábitos de higiene, belleza, agilidad y afetuosidade, comenzaron a ser vistos como animales finos y a ofrecer una buena reputación social a sus dueños.

el Gato persa azul presentado a la Reina Victoria de Inglaterra

La Reina Victoria de Inglaterra (1819-1901) comenzó a interesarse por los gatos a medida que iban siendo divulgadas los descubrimientos arqueológicos en Egipto acerca de la adoración que el pueblo tenía por los pequeños felinos. Por esta época se estaban publicadas y catalogadas todas las imágenes y estatuas de la diosa Bastet recuperados por los arqueólogos y la consecuente asociación del gato la reinados y las deidades.

La Reina decidió entonces adoptar dos persas, que trató como elementos de su corte. Siendo una Reina popular, la adopción de los gatos se convirtió rápidamente de moda y llegó a Estados Unidos a través de la revista más popular de la época, Godey’s Lady’s Book (1830-1878). En un artículo de revista publicado en 1860 fue dicho que los gatos no se destinaban únicamente a las personas de más edad o a monarcas, pero que toda la gente se debe sentir cómodo en abrazar el “el amor y la virtud” del gato.

Poco después, en 1871, se realizó la primera exposición de gatos, en el Crystal Palace en Londres. En 1895, toda la avenida de Madison Square Garden en Manhattan, recibía con gran entusiasmo y la popularidad de la primera exposición de gatos en los estados UNIDOS.

Foto: Wikimedia Commons

Hoy en día, los gatos son una presencia asidua en nuestras casas y en compañeros inseparables de nuestras vidas.

Hay más de 600 millones de gatos a vivir entre nosotros, lo que ya hacen de este el mascota más popular en todo el mundo.

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